hombre de negocios en terapia

Para los humanos, el sueño es un requisito absoluto para la supervivencia, casi a la par con la comida y el agua. Cuando no lo tenemos, no solo nos sentimos terribles, sino que nuestras capacidades cognitivas disminuyen y, en casos extremos, el insomnio puede provocar convulsiones y contribuir a la muerte.


Aunque compartimos con muchos otros animales este intenso compromiso de pasar gran parte de nuestras vidas inconscientes, no sabemos realmente por qué lo hacemos. Un artículo publicado en Science el mes pasado sugiere que la respuesta puede estar en parte con un sistema de plomería recientemente descubierto que drena los desechos del cerebro. Los científicos esencialmente encontraron que al cerebro le gusta esperar hasta que llegue el sueño antes de sacar la basura.

Los desechos del cerebro son eliminados por una red de canales que corren junto a los vasos sanguíneos.

El estudio da seguimiento al descubrimiento realizado el año pasado por el mismo equipo, con sede en la Universidad de Rochester, de que los desechos del cerebro son eliminados por una red de canales que corren junto a los vasos sanguíneos. Los canales funcionan como el sistema linfático que opera en el resto del cuerpo, recolectando y drenando lo que no se necesita, pero están hechos de células cerebrales llamadas glía, en lugar de las células de membrana que forman los vasos linfáticos. Los canales eran efectivamente invisibles para los biólogos hasta el desarrollo de métodos para observar un cerebro vivo bajo el microscopio: cerebros de ratones, en estos experimentos. El descubrimiento de estos canales sugirió que enfermedades como el Alzheimer, en las cuales se acumulan productos de desecho en el cerebro, podrían estar relacionadas con problemas de drenaje.

El equipo se preguntó si este sistema de canales, cuya acción de bombeo constante requiere mucha energía, podría ser responsable de la observación de que el cerebro dormido usa tanta energía como la vigilia. Para ver cómo cambiaba el volumen del líquido de limpieza que circulaba en el cerebro durante el sueño, inyectaban moléculas fluorescentes en el cerebro de los ratones y observaban cómo circulaban a través de animales despiertos, dormidos y anestesiados. Incluso pudieron ver cómo cambiaba el flujo en tiempo real, a medida que los ratones salían del sueño, tocando suavemente sus colas para despertarlos.

Sorprendentemente, la inconsciencia tuvo un efecto dramático en la cantidad de líquido que barrió el cerebro. Los ratones dormidos y anestesiados tuvieron un aumento del 60% en el volumen de líquido, aparentemente porque las células cerebrales en realidad se encogen para permitir más espacio en los canales. Cuando los investigadores despertaron a los ratones, el flujo de líquido hacia el cerebro disminuyó abruptamente. Además, cuando el grupo observó la eliminación de beta amiloide, el producto de desecho que engulle el cerebro de los pacientes de Alzheimer, descubrieron que quedaba el doble de rápido en el cerebro de los ratones dormidos. Los resultados indican que el sistema de drenaje es particularmente activo durante el sueño.

Aunque las cosas podrían funcionar de manera diferente en los cerebros humanos, y este sistema de gestión de residuos aún no está bien estudiado, estos hallazgos dan una idea tentadora de una posible explicación de por qué el sueño es tan reparador.

Tal vez la sensación fresca y nueva que tenemos cuando despertamos realmente es una especie de limpieza, ya que los subproductos de las reflexiones del día anterior han sido eliminados.


Fuente: Nautil.us Veronique Greenwood es una antigua escritora de la revista DISCOVER. Su trabajo ha aparecido en Scientific American, Popular Science y los sitios de Time, The Atlantic y The New Yorker. Síguela en Twitter aquí.

Traducción hecha en Google